甲醛是一种无色气体,正常情况下没有味道,只有当聚集到一定浓度(严重超标)或大量溶于水后,才会散发出强烈刺激性气味。甲醛易溶于水、醇和醚,35~40%的甲醛水溶液叫做甲醛水,俗称福尔马林(formalin)。甲醛气体相对密度1.067(空气=1),液体密度0.815g/cm³;(-20℃),熔点-92℃,沸点-19.5℃。

甲醛分子中有醛基生缩聚反应,可以得到酚醛树脂(电木)。甲醛是一种重要的有机原料,主要用于塑料工业(如制酚醛树脂、脲醛塑料-电玉)、合成纤维(如合成维尼纶-聚乙烯醇缩甲醛)、皮革工业、医药、染料等。福尔马林具有杀菌和防腐能力,可浸制生物标本,其稀溶液(0.1-0.5%)在农业上可用来浸种,给种子消毒。工业上常用催化氧化法由甲醇制取甲醛。甲醛可与银氨溶液产生银镜反应,使试管内壁上附着一薄层光亮如镜的金属银(化合态银被还原,甲醛被氧化),它也可与新制的氢氧化铜悬浊液反应生成红色沉淀氧化亚铜。